La photo perdue des cowboys ayant abattu un ptérosaure

Le blogueur David T. St. Albans est certain d’avoir vu, aux alentours de 1967, la photo d’un ptérosaure abattu et accroché à une grange, les ailes ouvertes pour montrer la taille de l’animal. Devant la bête, quatre hommes posaient avec leurs armes, et l’un d’eux pointait l’étrange animal du doigt.

Accompagnant la photo, un article expliquait que l’événement s’était produit en 1885, dans le Far-West américain. Malgré son souvenir précis de la photo et des détails de l’article, David est incapable de se rappeler dans quel magazine au juste, il a vu l’image.

Et il n’est pas le seul. John A. Keel, l’auteur du livre The Mothman Prophecies, insiste qu’il a déjà vu cette photo dans un magazine pour hommes du genre Saga ou True, qui étaient populaires dans les années 1960. L’auteur se rappelle que la créature ressemblait à un animal préhistorique avec de grandes ailes et un long bec pointu, et que les hommes étaient vêtus comme des cowboys de l’époque. 

pterosaure
Illustration par David T. St. Albans, montrant son souvenir de la photo du ptérosaure

La photo perdue

Seulement, il y a un hic… cette photo est introuvable. 

Et c’est ici que l’histoire devient intéressante. Un grand nombre de personne, incluant moi-même, se rappellent avoir vu cette photo dans un livre ou magazine, quelque part entre 1960 et 1990. 

Il suffit de mentionner cette image dans un sujet sur Reddit pour que plusieurs utilisateurs répondent rapidement: « Ah oui! Je l’ai déjà vue, cette photo! Elle est dans un livre que j’ai ici à la maison, attendez, je vais aller voir »… et quelques heures plus tard, l’utilisateur commente à nouveau en expliquant qu’il lui est impossible de retrouver l’image, ni même mention de celle-ci, dans tous les livres et magazines qu’il a à la maison.

Même les éditeurs du magazine Fate, un périodique américain consacré au paranormal, ont été victimes de la « photo perdue ». Certains qu’ils avaient publié la photo dans un de leurs anciens numéros, ils ont cherché au travers toutes leurs archives et en sont ressortis bredouille. 

W. Ritchie Benedict, un chercheur fortéen, se rappelait avoir vu le biologiste Ivan T. Sanderson montrer une copie de la photo lors d’une émission de télévision canadienne intitulée « The Pierre Berton Show ». Malheureusement, aucune copie vidéo de cet épisode ne fut retrouvée. Pire, Ivan T. Sanderson lui-même se rappelle d’avoir eu une copie photostat de cette photo. Il se souvient aussi de l’avoir prêtée, à l’époque, à deux associés… qui l’ont égarée! 

Le journal mentionnant qu'un monstre ailé fut abattu en Arizona

Mais cette histoire de cowboys abattant un ptérosaure a-t-elle vraiment eu lieu? En fait, il y a réellement un article de journal de l’époque qui a mentionné l’événement.

Le 26 Avril 1890, le journal « The Epitath », un journal local imprimé à Tombstone en Arizona, mentionnait dans un article que deux ranchers avaient abattu « un monstre ailé, ressemblant à un énorme alligator avec une queue extrêmement allongée et une immense paire d’aile (…) » (1) La description de l’animal rapelle étrangement un ptérosaure, un animal ayant vécu du Trias supérieur jusqu’à la fin du Crétacé. Toutefois, aucune photo de la créature ne venait compléter l’histoire.

L’article de journal mentionne aussi que tôt ce matin-là, les deux ranchers repartaient en compagnie de plusieurs hommes forts pour tenter de ramener la carcasse de la créature à Tombstone.

Le monstre ailé a-t-il donc été ramené en ville? A-t-il été attaché au mur d’une grange? Une photo fut-elle prise? Des employés du journal ont signalé qu’ils n’avaient aucune photo de la sorte. Ils ont aussi cherché à travers leurs anciennes publications afin de savoir si une suite de l’article avait été publiée, mais n’ont rien trouvé. Les archives de divers journaux d’Arizona et de Californie, qui étaient distribués dans ces années-là, ont aussi été épluchées, mais sans succès.

Variations sur un thème

Lorsqu’on demande à ceux qui se rappellent avoir vu la photo de la décrire, les détails varient. Certains mentionnent un oiseau géant, d’autre un ptérosaure. L’animal peut être soit attaché au mur extérieur d’une grange, soit à l’intérieur de la grange. Parfois, l’animal est par terre, tenu les ailes ouvertes par les chasseurs. Certains sont sûrs que les événements se sont déroulés en Arizona, alors que d’autres se rappellent du Texas.

Dans son numéro de Mai 1963, le magazine Saga raconte l’histoire de la créature de Tombstone, la plaçant en 1886. L’auteur, Jack Pearl, mentionne que l’animal, un oiseau géant, avait été ramené en ville à l’aide d’un chariot. Une photo avait été prise et publiée dans le journal, représentant six hommes bras étendus placés l’un à côté de l’autre, se touchant du bout des doigts. Ils posaient ainsi devant la bête, clouée au mur d’un bâtiment, pour montrer l’ampleur de son envergure.

Pourquoi y a-t-il autant de variantes de la même histoire? Est-ce qu’il s’agirait de plusieurs événements distincts? Et pourquoi, bon sang, ne peut-on trouver une seule de ces photos?

Lorsqu’on demande aux « victimes » de la photo perdue d’illustrer leur souvenir, il est intéressant de noter tous les détails dont les gens se rappellent, et il devient encore plus évident que de nombreuses versions de la photo existent.

article epitath
Article original ayant paru dans The Epitath de Tombstone en 1890. Aucune photo n'accompagnait l'article

Voici une série d'illustrations, faites par des gens qui se rappellent avoir vu la photo perdue et qui ont dessiné le souvenir qu'ils en ont.

Fausses photos circulant sur le net

Depuis l’arrivée d’internet, de « fausses » photos de ptérosaure ont commencé à circuler, prétendant qu’il s’agit de la vraie. Plusieurs de ces photos ont été démystifiées, et aucune d’entres elles n’est « la » photo recherchée par tant de gens.

Voici donc une gallerie de ces fausses photos:

Tableau de chasse

Clairement, il s’agit d’un montage par photoshop à partir d’un tableau de chasse. À l’origine, les hommes posaient avec des cervidés, on voit encore certains de leurs sabots qui n’ont pas été effacés au moment de modifier la photo.

modification

Le monstre dans le Corral

Il s’agit d’un montage fait à partir d’une photo prise lors de la bataille de  Stone Corral en 1893. Voici la photo originale, qui date réellement de l’époque. Aucun monstre en vue.

Pterosaure abattu en pleine guerre civile

civil war thunderbird

En 1998, une photo fut créée dans le cadre de l’émission FreakyLinks, une série américaine racontant une histoire fictive en lien avec le paranormal. Le portrait présentait une créature ressemblant à un ptérosaure, abattue par des soldats de la guerre civile américaine. La photo avait été faite à l’aide d’un mannequin d’effets spéciaux, pour représenter la créature, et de figurants vêtus en soldats de la Guerre de Sécession. La photo a servi de promotion sur la page web de l’émission.

Depuis, la photo a circulé sur internet avec une description disant, à tort, qu’il s’agit vraiment d’une photo d’époque.

Voici Patrick Huyghe admirant le mannequin ayant servi pour la photo:

Deuxième photo de la Guerre Civile

En 2000, lorsque l’émission FreakyLinks a voulu utiliser dans leur émission la photo qu’ils avaient prise en 1998, il leur fut impossible de l’utiliser car Haxan Films n’avait pas réussi à obtenir l’autorisation de certains figurants apparaissant sur le cliché.

Ils ont donc fait un nouveau portrait, et celui-ci peut être vu dans l’épisode intitulé « Coelacanth This »:

Capture d'écran de l'émission FreakyLinks

Livery Stable

Aucune information ne fut trouvée sur cette photo

L'oiseau noir

L’intention derrière cette image n’était pas de créer un canular, mais simplement d’expliquer ce que cette personne se souvenait de la fameuse photo perdue… Il a donc dessiné un oiseau par-dessus une photo existante.

La cabane en bois rond

Encore un montage. La photo originale peut être vue ici:

Image floue et bizarrement colorée

Aucune information ne fut trouvée sur cette photo.

Condor géant

Aucune information ne fut trouvée concernant cette image.

Fumeux!

Aucune information trouvée sur cette image plutôt floue. Les gens ont des souvenirs détaillés de la photo, alors si l’originale avait été aussi floue, leurs souvenirs seraient différents.

Conclusion

Comment expliquer que tant de gens se rappellent une photo qui semble ne pas exister?

Le phénomène social et culturel qui entoure cette photo perdue est des plus intéressants. On se retrouve face à un cas de mémoire collective d’un événement qui n’a apparemment pas eu lieu, soit la publication d’une photo. Pour tenter de résoudre le mystère, les gens recherchent non seulement la photo elle-même, mais aussi qui l’aurait publiée, à quel moment, et qui en aurait eu une copie. Et puis, si la photo a réellement existé, y a-t-il vraiment eu un ptérosaure abattu dans l’Ouest américain, ou la photo était-elle un canular?

Pour ceux qui, comme moi, se rappellent avoir vu cette photo, ce souvenir précis ajoute une autre couche au mystère. On se retrouve face au fait troublant que la réalité est peut-être différente du souvenir qu’on en a. On se questionne sur sa propre capacité à se rappeler des événements. Et notre cerveau peut devenir obsédé par l’énigme à résoudre: « mais où ai-je vu cette photo? »

Théorie du faux souvenir

Jérôme Clark, écrivain américain spécialisé dans le paranormal, pense qu’en lisant la description détaillée et évocatrice de la photo, on s’en serait fait une image mentale. Cela aurait implanté dans le cerveau une sorte de faux souvenir:  les gens seraient alors convaincus d’avoir déjà vu la photo, alors qu’elle leur aurait simplement été décrite.

Cette hypothèse expliquerait pourquoi il existe autant de variantes du souvenir de cette photo.

Théorie de l'effet Mandela

La théorie de l’effet Mandela, créée par Fiona Broome, suggère que notre réalité changerait parfois à notre insu, et que des souvenirs collectifs sur un passé n’ayant apparemment pas existé, sont la preuve de ces changements. Par exemple, beaucoup de gens se rappellent que le leader Sud-Africain Nelson Mandela est mort en prison dans les années 1980, alors qu’il est mort en 2013.

Donc, selon cette théorie, la photo aurait réellement été publiée et vue par tous ces gens, mais notre réalité aurait ensuite changé… pour devenir une réalité dans laquelle la photo n’a jamais existé.

Pour en savoir plus sur l’effet Mandela, vous pouvez lire l’article ici.

Êtes-vous victimes de la "photo perdue"?

Avez-vous, vous aussi, le souvenir d’avoir vu cette photo dans un livre ou un magazine? Avez-vous votre propre théorie pour expliquer ce mystère?

 Partagez votre expérience et votre point de vue avec nous dans les commentaires au bas de la page!

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Des régions reculées d’Afrique à la Papouasie Nouvelle-Guinée, en passant par le sud du Texas, il existe des « points chauds » sur la planète où les observations de ptérodactyles encore vivants se multiplient.

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